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Bajo peso al nacer

¿Qué es el bajo peso al nacer?

Bajo peso es un término utilizado para describir a los bebés que nacen con un peso inferior a los 2.500 gramos (5 libras, 8 onzas). Por el contrario, el promedio de los recién nacidos pesan alrededor de 8 libras. Cerca del 8 por ciento de todos los bebés recién nacidos en los Estados Unidos tiene bajo peso al nacer. La tasa general de estos pequeños bebés en los Estados Unidos está aumentando. Esto básicamente se debe a un mayor número de bebés de nacimientos múltiples que tienen más probabilidades de nacer prematuros y de pesar menos. Alrededor de la mitad de los bebés de nacimientos múltiples tienen bajo peso al nacer comparados con solo un 6 por ciento de bebés de nacimiento único.

Los bebés con bajo peso al nacer parecen mucho más pequeños que otros bebés de peso normal al nacer. La cabeza de un bebé de bajo peso al nacer parece ser más grande que el resto del cuerpo, y usualmente tienen un aspecto delgado con poca grasa en el cuerpo.

¿Qué causa el bajo peso al nacer?

La causa principal del bajo peso al nacer es el nacimiento prematuro (nacer antes de las 37 semanas de gestación). Nacimiento prematuro significa que el bebé tiene menos tiempo en el útero de la madre para crecer y ganar peso. Gran parte del peso del bebé se obtiene durante la última etapa de embarazo.

Otra causa del bajo peso al nacer es la restricción de crecimiento intrauterino ("IUGR", por sus siglas en inglés). Esto sucede cuando el bebé no crece bien durante el embarazo por problemas con la placenta, la salud de la madre o el estado del bebé. Un bebé puede tener una restricción de crecimiento intrauterino y nacer a término (37 a 41 semanas). Los bebés con restricción de crecimiento intrauterino nacidos a término puede ser físicamente maduros pero débiles. Los bebés prematuros que tienen una restricción de crecimiento intrauterino son muy pequeños y físicamente inmaduros.

¿A quién afecta el bajo peso al nacer?

Cualquier bebé nacido de manera prematura tiene más probabilidades de ser muy pequeño. Sin embargo, existen otros factores que también contribuyen al riesgo del bajo peso al nacer. Estos incluyen los siguientes:

  • Raza. Los bebés afroamericanos tiene el doble de probabilidades de tener bajo peso al nacer que los bebés blancos.

  • Edad. Madres adolescentes (especialmente aquellas menores de 15 años) tienen mayor riesgo de tener un bebé con bajo peso al nacer.

  • Nacimientos múltiples. Los bebés de nacimientos múltiples corren un riesgo creciente de sufrir bajo peso al nacer porque normalmente son prematuros. Alrededor de la mitad de los mellizos y otros nacimientos múltiples tienen bajo peso al nacer.

  • Salud de la madre. Los bebés de madres que se exponen a drogas ilegales, alcohol y cigarrillos tienen más probabilidades de tener bajo peso al nacer. Las madres de nivel socioeconómico bajo también tienen más probabilidades de tener una nutrición deficiente durante el embarazo, asistencia prenatal inadecuada, y complicaciones en el embarazo--todos factores que pueden contribuir a un bajo peso al nacer.

¿Por qué el bajo peso al nacer es un problema?

Un bebé con bajo peso al nacer puede correr un mayor riesgo de complicaciones. El pequeño cuerpo del bebé no es tan fuerte y puede ser más dificil que coman, ganen peso, y combatan infecciones. Dado que tienen tan poca grasa en el cuerpo, los bebés con bajo peso al nacer normalmente tienen dificultades para mantenerse calientes en temperaturas normales.

Dado que muchos bebés con bajo peso al nacer también son prematuros, puede ser dificil separar los problemas debido a la prematuridad de los problemas de solo ser tan pequeño. Generalmente, cuánto menor es el peso al nacer, mayor es el riesgo de complicaciones. Los siguientes son algunos de los problemas más comunes de los bebés de bajo peso al nacer:

  • Bajos niveles de oxígeno al nacer

  • Incapacidad de mantener la temperatura corporal

  • Dificultad para alimentarse y ganar peso

  • Infecciones

  • Problemas para respirar, como el síndrome de insuficiencia respiratoria en bebés (una enfermedad respiratoria de la prematuridad causada por pulmones inmaduros)

  • Problemas neurológicos, como hemorragia intraventricular (sangrado dentro del cerebro)

  • Problemas gastrointestinales, como enterocolitis necrotizante (una enfermedad grave del intestino que es común en bebés prematuros)

  • Síndrome de muerte súbita del lactante (SMSL)

Casi todos los bebés con bajo peso al nacer necesitan asistencia especializada en la unidad neonatal de cuidados intensivos (UNCI) hasta recuperar peso y estén lo suficientemente bien para irse a su casa. La supervivencia de los bebés con bajo peso al nacer depende ampliamente de cuánto pesa el bebé al nacer, siendo los bebés más pequeños (<500 gramos) los que tienen el menor índice de supervivencia.

¿Cómo se diagnostica el bajo peso al nacer?

Durante el embarazo, se puede estimar el peso al nacer de un bebé de diferentes formas. La altura del fundus (la parte superior del útero de la madre) se puede medir del hueso del pubis. Esta medición en centímetros normalmente se corresponde con el número de semanas de embarazo luego de la semana 20. Si la medición es baja para el número de semanas, el bebé puede ser más pequeño de lo esperado. La ecografía (un examen que usa ondas sonoras para crear una foto de la estructura interna) es el método más preciso de estimar el tamaño del feto. Las mediciones se pueden tomar de la cabeza, abdomen y fémur del feto y compararlos con la tabla de crecimiento para estimar el peso fetal.

Los bebés se pesan dentro de las primeras horas posteriores al nacimiento. Se compara el peso con la edad gestacional del bebé y se registra en una historia clínica. Un peso de nacimiento menor a 2.500 gramos (5 libras, 8 onzas) se diagnostica como bajo peso al nacer. Los bebés con un peso menor a 1.500 gramos (3 libras, 5 onzas) al nacer son considerados de muy bajo peso al nacer.

Tratamiento para el bajo peso al nacer

El médico de su hijo determinará el tratamiento específico para el bajo peso al nacer según lo siguiente:

  • La edad gestacional de su bebé, salud general e historia clínica

  • La tolerancia de su bebé a determinados medicamentos, procedimientos o terapias

  • Su opinión o preferencia

La asistencia para bebés con bajo peso al nacer incluye:

  • Asistencia en la unidad neonatal de cuidados intensivos

  • Camas con temperatura controlada

  • Alimentación especial, algunas veces con un tubo en el estómago si el bebé no puede succionar, o mediante una línea intravenosa (IV)

  • Otros tratamientos para complicaciones

Normalmente, los bebés con bajo peso al nacer "se ponen al día" con el crecimiento físico si no existen otras complicaciones. Se puede enviar al bebé a programas de atención médica de seguimiento.

Prevención de bajo peso al nacer

Gracias a los tremendos avances de la asistencia de bebés enfermos y prematuros, cada vez más bebés sobreviven a pesar de nacer de manera prematura o muy pequeños. Sin embargo, la prevención de los nacimientos prematuros es una de las mejores maneras de evitar que los bebés nazcan con bajo peso.

La asistencia prenatal es un factor esencial para prevenir nacimientos prematuros y bebés de bajo peso al nacer. En las consultas prenatales, se controla la salud de la madre y del feto. Dado que la nutrición materna y el aumento de peso están relacionados con el aumento de peso del feto y el peso al nacer, es esencial tener una dieta saludable y ganar una cantidad de peso adecuada durante el embarazo. Las madres también deben evitar el alcohol, cigarrillos y drogas ilegales, que puede contribuir a un crecimiento fetal deficiente, entre otras complicaciones.

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