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Estreñimiento en niños

Ilustración de la anatomía del sistema digestivo, adulto
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¿Qué es el estreñimiento?

El estreñimiento se define como:

  • Una disminución en la frecuencia de las evacuaciones, en comparación con el patrón usual de un niño (algunos proveedores de atención médica definen el estreñimiento como menos de 3 evacuaciones por semana).

  • El paso de evacuaciones duras, secas, muchas veces de gran calibre.

  • Evacuaciones difíciles o dolorosas de expulsar.

Sin embargo, la eliminación normal de heces puede consistir de evacuaciones 3 veces al día o 3 veces a la semana; depende de la persona. El estreñimiento es una de las quejas gastrointestinales más comunes, resultando en 2.5 millones de visitas anuales al proveedor de atención médica.

¿Qué causa el estreñimiento?

Algunas veces, no hay causa que identifique la razón del estreñimiento en niños. Sin embargo, algunas de las causas pueden incluir:

  • Dieta

    • Algunos niños comen demasiados alimentos ricos en grasas y bajos en fibras (como comidas rápidas, comida chatarra y bebidas gaseosas).

    • Algunos niños no beben suficiente agua y líquidos.

    • Los bebés que cambian de la leche materna a fórmula o cuando se introducen alimentos sólidos.

  • Falta de ejercicio. Los niños que permanecen dentro, mirando TV y jugando video juegos, no hacen suficiente ejercicio. El ejercicio ayuda a mover los alimentos digeridos a través de los intestinos.

  • Problemas emocionales

    • Los niños en edad preescolar y escolar algunas veces se sienten avergonzados de usar baños públicos y retienen sus evacuaciones ocasionando estreñimiento.

    • Los niños pequeños pueden sentirse agobiados por la capacitación para ir al baño, especialmente cuando un padre está más ansioso por que el niño deje de usar pañales que el niño mismo.

    • Los niños pequeños también pueden verse involucrados en luchas de poder con sus padres a medida aprenden a afirmar su independencia, y pueden intencionalmente contener las evacuaciones.

    • Algunos niños que sufren estrés en la escuela, con sus amigos, o en la familia, pueden tener estreñimiento.

  • Niños ocupados

    • Algunos niños ignoran las señales que dan sus intestinos para tener una evacuación. Esto puede pasar cuando los niños están demasiado ocupados jugando y olvidan ir al baño.

    • El estreñimiento también puede ser un problema cuando los niños comienzan un nuevo año escolar, ya que ya no pueden ir al baño cuando la urgencia aparece y tienen que cambiar su rutina intestinal.

    • Una vez un niño se estriñe, puede desarrollarse un ciclo vicioso. Puede resultar doloroso expulsar las heces duras y secas, y el niño puede dejar de ir el baño para evitar la incomodidad. Eventualmente, el intestino no podrá sentir la presencia de heces.

Los problemas físicos que pueden causar estreñimiento incluyen los siguientes:

  • Anormalidades en el tracto intestinal, recto o ano

  • Problemas del sistema nervioso, como parálisis cerebral

  • Problemas endocrinos, como el hipotiroidismo

  • Ciertos medicamentos (por ejemplo, preparaciones de hierro, algunos antidepresivos, y narcóticos como la codeína)

¿Por qué el estreñimiento es una preocupación?

Las heces duras pueden irritar o romper el revestimiento del ano (fisura), haciendo doloroso tener una evacuación. El niño puede evitar tener una evacuación, lo que puede causar estreñimiento posterior.

¿Cuáles son los síntomas del estreñimiento?

Los siguientes son los síntomas más comunes del estreñimiento. Sin embargo, cada persona puede experimentar los síntomas de manera diferente. Los síntomas pueden incluir:

  • No tener una evacuación durante varios días, o evacuar heces duras y secas

  • Distensión, calambres o dolor abdominales

  • Apetito disminuido

  • Rechinar los dientes, cruzar las piernas, apretar los glúteos, enrojeciéndose su cara cuando el niño trata de contener una evacuación para evitar la incomodidad.

  • Manchas líquidas pequeñas o de heces blandas que manchan la ropa interior del niño

Los síntomas del estreñimiento pueden parecerse a otras condiciones o problemas médicos. Siempre consulte con su proveedor de atención médica de su hijo para un diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica el estreñimiento?

Un proveedor de atención médica examinará a su hijo y obtendrá un historial médico completo. Dependiendo de la edad de su hijo, usted podría hacer preguntas como:

  • ¿Qué edad tenía su bebé cuando tuvo su primera evacuación?

  • ¿Con qué frecuencia su bebé tiene una evacuación?

  • ¿Se queja su hijo de dolor cuando tiene una evacuación?

  • ¿Ha estado usted tratando de enseñarle a su niño pequeño a usar el baño recientemente?

  • ¿En qué consiste la dieta de su hijo?

  • ¿Han ocurrido recientemente algunos eventos estresantes en la vida de su hijo?

  • ¿Con qué frecuencia su hijo ensucia sus pantalones?

Ocasionalmente, además de un examen físico, el proveedor de atención médica de su hijo puede querer realizar otras pruebas de diagnóstico para determinar si hay algún problema. Estas pruebas de diagnóstico pueden incluir:

  • Examen rectal digital (DRE). En este procedimiento, un médico u otro proveedor de atención médica inserta un dedo enguantado en el recto para sentir algo inusual o anormal.

  • Rayos X del abdomen. Una prueba de diagnóstico para evaluar la cantidad de heces en el intestino grueso.

  • Enema de bario. Un procedimiento hecho para examinar anormalidades del intestino grueso. Un fluido llamado bario (un líquido metálico, químico, blanquecino utilizado para recubrir el interior de órganos para que puedan mostrarse en una radiografía) se suministra en el recto como un enema. Una radiografía del abdomen mostrará estructuras (áreas estrechas), obstrucciones (bloqueos) y otros problemas.

  • Manometría anorrectal. Esta prueba mide la fuerza de los músculos en el ano, reflejos nerviosos, capacidad para sentir distensión rectal, y coordinación de los músculos durante la defecación.

  • Biopsia rectal. Esta prueba toma una muestra de las células en el recto para que sean examinadas bajo un microscopio en busca de cualquier problema.

  • Sigmoidoscopía. Un procedimiento de diagnóstico que le permite al proveedor de atención médica examinar el interior de una parte del intestino grueso. La sigmoidoscopía es útil para identificar las causas de diarrea, dolor abdominal, estreñimiento, crecimientos abdominales y sangramiento. Un tubo corto, flexible e iluminado, llamado sigmoidoscopio se inserta en el intestino a través del recto. El sigmoidoscopio sopla aire en el intestino para inflarlo y hacer que se vea el interior con más facilidad.

  • Estudio de tránsito colorrectal. Este procedimiento muestra cuán bien se mueven los alimentos a través del colon. El niño traga cápsulas que contienen pequeños marcadores visibles en una radiografía. El niño sigue una dieta rica en fibra durante el curso de la prueba, y se monitorea el movimiento de los marcadores a través del colon con radiografías abdominales tomadas varias veces de 3 a 7 días después de que se haya tragado la cápsula.

  • Colonoscopía. Un procedimiento que le permite al proveedor de atención médica ver toda la longitud del intestino grueso. Una colonoscopía puede con frecuencia ayudar a identificar crecimientos anormales, tejido inflamado, úlceras, y sangramiento. Consiste en insertar un colonoscopio, un tubo largo, flexible e iluminado, a través del recto hasta el colon. El colonoscopio le permite al proveedor de atención médica ver el revestimiento del colon, retirar tejido para examinarlo después, y posiblemente tratar algunos problemas que sean descubiertos.

¿Cuándo debería de llamar a su proveedor de atención médica?

No dude en comunicarse con el proveedor de atención médica de su hijo si tiene preguntas o inquietudes acerca de los hábitos o patrones de evacuación de su hijo. Los National Institutes of Health (Institutos Nacionales de Salud) recomiendan que llame al proveedor de atención médica de su hijo si:

  • Los episodios de estreñimiento duran más de 2 semanas.

  • El niño no puede participar en actividades normales debido al estreñimiento.

  • El empuje normal no es suficiente pare expulsar las heces.

  • Heces líquidas o blandas se salen del ano.

  • Pequeñas y dolorosas rasgaduras aparecen en la piel alrededor del ano.

  • Se desarrollan hemorroides.

  • Dolor abdominal, fiebre y vómitos 

¿Cuáles son los tratamientos específicos para el estreñimiento?

El tratamiento específico para el estreñimiento será determinado por su proveedor de atención médica con base en:

  • La edad, salud global e historial médico de su hijo

  • Extensión de la condición

  • Tipo de condición

  • La tolerancia de su hijo a medicamentos específicos, procedimientos o terapias

  • Las expectativas del tratamiento de la condición

  • Su opinión o preferencia

El tratamiento puede incluir:

  • Cambios en la dieta. Con frecuencia, hacer cambios en la dieta de su hijo ayudará con el estreñimiento. Considere las siguientes sugerencias:

    • Aumentar la cantidad de fibra en la dieta de su hijo:

      • Agregando más frutas y vegetales.

      • Agregando más cereales y pan integrales (revise las etiquetas nutricionales en los paquetes de alimentos que tengan más fibra)

    Alimentos

    Fibra moderada

    Fibra alta

    Pan

    Pan de trigo integral, pan de granola, panecillos de salvado de trigo, waffles integrales, palomitas de maíz

     

    Cereal

    Cereales de salvado, trigo molido, avena, granola, salvado de avena

     Cereal de salvado 100%

    Vegetales

    Remolacha, brócoli, coles de Bruselas, repollo, zanahorias, maíz, habichuelas verdes, guisantes verdes, bellotas y calabazas, espinaca, patata con piel, aguacate

     

    Frutas

    Manzanas con piel, dátiles, papayas, mangos, nectarinas, naranjas, peras, kiwis, fresas, puré de manzana, frambuesas, zarzamoras, pasas

    Ciruelas cocidas, higos secos

    Sustitutos de la carne

    Mantequilla de maní, nueces

    Frijoles cocidos, frijoles de carete, garbanzos, frijoles de lima, frijoles pinto, frijoles rojos, chile con frijoles, mezcla de frutos secos

    • Anime a su hijo a tomar más fluidos, especialmente agua.

    • Limite las comidas rápidas y alimentos chatarra que generalmente son ricos en grasas y ofrézcale más comidas y refrigerios bien balanceados.

    • Limite las bebidas con cafeína, como las bebidas de cola y té.

    • Limite la leche entera según lo indique su proveedor de atención médica.

    Planifique para servir las comidas de su hijo en un programa regular. Con frecuencia, una comida estimulará la evacuación en 30 minutos a una hora. Sirva el desayuno temprano para que su hijo no tenga que correr a la escuela y perderse la oportunidad de tener una evacuación.

  • Aumente el ejercicio. El aumento de la cantidad de ejercicio que su hijo hace puede también ayudar con el estreñimiento. El ejercicio ayuda a la digestión ayudando a los movimientos normales que el intestino hace a empujar la comida hacia delante cuando está digerida. Las personas que no se desplazan mucho se estriñen con frecuencia. Anime a su hijo a salir y jugar en lugar de mirar la TV o participar en otras actividades en interiores.

  • Hábitos intestinales adecuados. Haga que su hijo se siente en el inodoro al menos dos veces al día durante al menos 10 minutos, preferiblemente inmediatamente después de una comida. Haga que este tiempo sea placentero; no regañe ni critique al niño si no puede evacuar. Dar etiquetas adhesivas u otras pequeñas recompensas y hacer carteles que registren el progreso de su hijo pueden ayudar a motivarlo y animarlo.

    Si estos métodos no ayudan, o si su proveedor de atención médica advierte otros problemas, él o ella puede recomendar laxantes, ablandadores de heces, o un enema. Estos productos deben ÚNICAMENTE ser utilizados con la recomendación del proveedor de atención médica de su hijo. NO los use sin consultar primero con el proveedor de atención médica de su hijo.

¿Cuál es la perspectiva de largo plazo para un niño con estreñimiento?

La perspectiva depende de qué tipo de condición causó el estreñimiento. Los niños con enfermedades del intestino, como la enfermedad de Hirschsprung, pueden tener problemas crónicos. Sin embargo, la mayor parte de las veces, el estreñimiento es una situación temporal.

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